Giovedì 23 Settembre 2021 | 17:09

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La sonda Cassini nell'orbita di Saturno

Tutto è andato per il meglio nel «gran tour» che durerà 4 anni. Già catturate le prime immagini senza precedenti del pianeta e dei suoi anelli
La sonda Cassini passa gli anelli di Saturno Puntuale, poco prima delle 3 del mattino, la sonda interplanetaria Cassini ha iniziato ad attraversare la "barriera" degli anelli di Saturno, ed ha attivato gli strumenti per i primi rilevamenti ed osservazioni degli anelli, apprestandosi quindi anche a "sfiorare" le nubi gassose di Saturno da circa 18.000 chilometri di quota.
Un momento cruciale e di grande ansia per l'iizio dell'esplorazione di Saturno e di otto delle sue 31 lune, al termine di un viaggio nel sistema solare durato quasi sette anni, e le cui comunicazioni con la Terra impiegano ben 84 minuti per essere captate.
L'inizio dell'attraversamento dei grandi frammenti di uno o più pianeti o asteroidi che si sono sbriciolati rimanendo "legati" al campo magnetico di Saturno, che appaiono da lontano come grandi anelli, ha avuto inizio con regolarità, e dopo che la sonda, frutto della cooperazione tra Nasa americana, Esa europea e Asi italiana aveva compiuto una piroetta su sè stessa, grazie ai suoi piccoli motori d'assetto, per porre davanti ad essa la grande parabola dell'antenna principale per le comunicazioni con la Terra, realizzata in buona parte dall'italiana Alenia Spazio, che in questo caso funge da sistema protettivo contro eventuali impatti con i frammeni degli anelli.
La sonda, che trasporta anche un secondo veicolo di discesa chiamato Huygens, ha poi regolarmente acceso alle 3 e 36 ora italiana, il motore che le ha fornito la spinta decisiva per l'attraversamento.
La fase di propulsione, chiamata SOI (Saturn Orbit Insertion), del veicolo spaziale è destinata a durare 96 minuti, per rallentare la velocità della sonda di 622 metri al secondo, mentre dalle 5 e 30 la sonda dovrà iniziare l'ultima fase del tragitto che, come sperano i ricercatori di Stati Uniti ed Europa, e non solo loro, dovrà definirne l'ingresso attorno a Saturno, da dove comincerà una missione esplorativa senza precedenti, sganciando il prossimo Natale l'altra sonda, la Huygens, sul misterioso satellite Titano.
I parametri dell'orbita, molto eccentrica, sono di 80.250, per 10.740.000 chilometri, inclinata di 16.8 gradi, che percorrerà in 148 giorni.
Questa operazione ha alleggerito Cassini di 830 chili, perché è tanto che ammonta il consumo di propellente richiesto.
Fra 13 giorni, con la sonda alla sua massima distanza, il motore verrà riacceso per altri 50 minuti per elevare il periasse (cioé la minima distanza da Saturno) a 495.000 chilometri, per poi dare inizio ufficialmente al gran tour su Saturno, destinato a durare quattro anni.
Antonio Lo Campo

PER SAPERNE DI PIU'
• Svelerà se ci sono forme di vita su Titano
• Cassini e Huygens: il tributo a coloro che Saturno lo conoscevano bene

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